Actrices para la historia. Charlotte Saunders Cushman

Charlotte Saunders Cushman

Charlotte Saunders Cushman

Charlotte Saunders Cushman (Boston, EEUU, 1816 –idem, 1876) fue una famosa actriz norteamericana del siglo XIX. Descendiente de la octava generación de la familia británica de los Cushman, iniciada por Robert Cusman, puritano líder defensor de la emigración a América y uno de los primeros predicadores protestantes en las colonias. El padre de Charlotte, Elcaná, ascendió desde la pobreza hasta ser un exitoso comerciante de las Indias Occidentales.

Charlotte era una niña brillante, sobresaliendo por encima de sus compañeros de escuela, destacándose por el desarrollo de una voz notable de de tono contralto y de gran riqueza. Cushman se vio obligada a asumir compromisos serios desde una edad joven: a la edad de trece años, su padre sufrió graves problemas financieros y poco después murió, dejando a su familia con casi nada. Esto obligó a Charlotte a encontrar la manera de llevar ingresos a su familia, dejando los estudios e iniciando una carrera en la ópera.

En 1835, debuta en el Teatro de Tremont como la condesa Almaviva en ‘Las bodas de Fígaro’ con gran éxito. En una gira por Nueva Orleans, su voz no resultó dentro de los registros de soprano y se le recomienda que reoriente su carrera como actriz dramática. En 1835 se estrena con el papel de Lady Macbeth con un rotundo éxito, en una larga temporada en New York, en el Bowery Theatre.

En 1839, su hermana menor Susan Webb Cushman se convierte en actriz a la edad de 14 años. Charlotte se hace cargo de ella al ser abandonada por su esposo estando embarazada. Las hermanas se hacen famosas interpretando juntas ‘Romeo y Julieta’, Charlotte, como Romeo y Susan, como Julieta.

Charlotte Saunders Cushman con su hermana Susan Cushman en los papeles de "Romeo y Julieta"

Charlotte Saunders Cushman con su hermana Susan Cushman en los papeles de “Romeo y Julieta”

En 1842, Cushman se convierte en la administradora del Philadelphia’s Walnut Street Theater, responsabilidad poco usual de llevar por una mujer en esa época. En 1843, Cushman se enamora de Rosalie Sully, hija del pintor Thomas Sully, quien le estaba realizando un retrato, la relación termina solo un año después. En 1848 conoce a la periodista y actriz Matilda Hays, con quien se establece como pareja que dura los siguientes 10 años, realizando viajes a Europa. Fueron famosas por estar siempre vestidas iguales. Los éxitos de su gira europea la consagran como una de las grandes actrices de la época.

Charlotte Saunders Cushman y Matilda Hays

Charlotte Saunders Cushman y Matilda Hays

Charlotte Cushman en el papel de Meg Merrilies de "Guy Mannering"

Charlotte Cushman en el papel de Meg Merrilies de “Guy Mannering”

En 1849 Cushman regresa a EEUU y decide, en 1852, retirarse de la escena. Se establece con Hays en Roma donde comienzan a vivir como ‘repatriadas’ como muchos otros artistas que encontraron refugio en la ciudad italiana, entre ellos, la escultora afroamericana Edmonia Lewis, también lesbiana con quien Cushman y Hays establecen amistad. En 1854, Hays establece otra con otra artista, la escultura Harriet Horner, famosa por su abierta actitud homosexual y por sus relaciones estrechas con el mundo artístico e intelectual de la época. La convivencia de la pareja se ve afectada por estas relaciones. A finales de 1857 según los rumores, Cushman estableció relaciones secretas con Emma Stebbins, joven pintora que se encontraba en Roma formándose como escultura y quien estaba incorporada al movimiento feminista lésbico.

En 1857, Cushman y Hays se separan, a causa de la presencia de Emma Stebbins, quien se había instalado en casa de la pareja. Hays abandona Roma y Stebbins se quedará al lado de Charlotte hasta la muerte de esta. Realiza una exitosa gira por EEUU, donde es memorable su actuación en Washington en Hamlet, descrita por los críticos como “una mujer reconocida universalmente como la mejor actriz trágica”.

A pesar de la devoción de Charlotte por Emma, en una gira por EEUU, mantiene un romance con otra mujer, en esta ocasión, la actriz de 18 años Emma Crow, quien sigue a Charlotte a su regreso a Italia. Poco tiempo después, el sobrino de Charlotte (a quien había adoptado dándole inclusive su apellido), se cautiva con Emma Crowe. En 1861 Charlotte autoriza el matrimonio entre su sobrino y Emma Cushman, convirtiendo a esta en un miembro oficial de la nada ortodoxa familia de Charlotte Cushman.

En 1869, a Cushman le diagnosticaron cáncer de mama. Acompañada por Stebbins, se fue a Escocia para ser operada, sin poderle erradicar por completo la enfermedad. Después de un breve regreso a Roma, Cushman y Stebbins decidieron regresar a los Estados Unidos, donde, a pesar de su enfermedad, Cushman volvió al escenario.

La última actuación de la actriz fue en el teatro Booth, de New York, en el papel de Lady Macbeth. Con el mismo personaje se despidió igualmente en Filadelfia y otras ciudades, y cerró su carrera en Boston, en el ‘Globe Theatre’, el 15 de mayo de 1875. Después de una gira realizando lecturas dramatizadas se retiró con una gran fortuna a su casa en Newport, donde continuó bajo tratamiento médico.

Retrato de Charlotte Cushman

Retrato de Charlotte Cushman

Fuerte, enérgica y con una personalidad independiente y un modo de vida nada convencional para su época, Charlotte Cushman es ejemplo de talento y entereza ante la profesión y la vida. No era una mujer bella, era muy alta de estatura, de formas robustas y rostro cuadrado, su fuerte energía traspasaba la escena y cautivaba al público. Se conoce su interés por brindad veracidad a la representación y apoyarse en el vestuario. Se dice que para prepararse el papel de prostituta en ‘Oliver Twist’ de Charles Dickens, estuvo durante días viviendo en los barrios marginales del Lower East Side de New York, donde llegó a pedir ropa prestada a una mujer de la zona para reproducirla para su actuación.

Cushman muere en 1876. Su cuerpo fue enterrado en el Mount Auburn Cemetery, ubicado en Cambridge, Massachusetts. En 1915, fue inducida al Salón de la Fama de la Universidad de Nueva York.

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