Lillian Russell y el vodevil de Broadway

Lillian Russell

Lillian Russell

Lillian Russell, nacida Helen Louise Leonard (1860 –1922), en Clinton, Iowa fue una de las más famosas actrices y cantantes estadounidenses de finales del siglo XIX e inicios del siglo XX. El padre de Russell era el editor de periódicos Charles E. Leonard, y su madrela sufragista Cynthia Leonard, primera mujer en optar a la alcaldía de Nueva York. Su familia se trasladó a Chicago en 1865, y allí la joven Helen estudió en el Convent of the Sacred Heart y en el Park Institute.

A los 18 años ella y su madre se mudaron a Nueva York. Helen estudia canto y se une, en 1879, a una producción en gira: la ópera cómica de Gilbert and Sullivan H.M.S. Pinafore. Dos semanas más tarde se casó con el líder de la orquesta, Harry Braham. A finales del año 1879, habiendo cambiado su nombre a “Lillian Russell,” hizo su primera actuación en Broadway, en el Teatro Casino de Tony Pastor, conocido como el padre del vodevil. Russell inmediatamente ganó popularidad. A principios de la década de 1880 actuó en el Bijou Opera House, en Broadway, y en otros locales con papeles en obras de Gilbert y Sullivan.

En 1885 contrae matrimonio por segunda vez, con el compositor Edward Solomon. Tras viajar a Inglaterra protagonizó las obras ‘Polly’ (de Solomon), ‘Pocahontas’ (de Sydney Grundy y Solomon), y ‘Virginia and Paul’ (de Solomon y Henry Pottinger Stephens). Volvió a los Estados Unidos, viajando como intérprete de óperas cómicas de Solomon. La pareja tuvo una hija y en 1886 Solomon fue arrestado por bigamia. Russell presentó una demanda de divorcio en 1893 y posteriormente se unió a la compañía teatral J. C. Duff Opera Company, con la cual hizo giras durante dos años.

1881. Lillian Russell

1881. Lillian Russell

Durante esos años, Russell siguió actuando en óperas cómicas y en otros estilos musicales. En 1887 fue Carlotta en ‘Gasparone’, de Karl Millöcker, en el Teatro Standard de Nueva York, junto a Eugene Oudin y J. H. Ryley. Su popularidaqd era tal que cuando Alexander Graham Bell presentó el servicio telefónico de larga distancia el 8 de mayo de 1890, la voz de Russell fue la primera transportada en la línea. Desde Nueva York Russell cantó “Sabre Song” a las audiencias de Boston y Washington, D.C.

1895. Lillian Russell como gitana.

1895. Lillian Russell como gitana.

En 1894 se casó con el actor John Haley Augustin Chatterton (conocido como “Giovanni Perugini”), pero pronto se separaron. Russell siguió actuando con varias compañías de ópera, incluyendo la McCaull Opera Company, su propia compañía más adelante. Durante muchos años Russell fue la cantante de operetas más destacada de Estados Unidos. Su voz, su personalidad en la escena y su belleza eran motivo de gran fanfarria en los medios periodísticos, y fue extremadamente popular. En 1899, Russell se unió al Music Hall de Weber y Lew Fields, donde trabajó en sus espectáculos hasta 1904. El compositor John Stromberg había escrito varios éxitos para Russell, entre ellos “Twirly Whirly” y “Come Down Ma Evenin’ Star”, esta última una balada que fue la canción más conocida de los últimos años de Russell, y la única grabada por ella.

Después de 1904, Russell empezó a sufrir dificultades vocales, pero no se retiró de la escena. En vez de ello se dedicó a las comedias no musicales, viajando bajo la dirección de James Brooks, aunque finalmente volvió a cantar, actuando en el género de variedades, en el burlesco y en otros géneros. En 1912 se casó con su cuarto marido, Alexander Pollock Moore, propietario de Pittsburgh Leader, y prácticamente se retiró de la escena.

Lillian Russell

Lillian Russell

 

1904. Lillian Russell como "Lady Teazle"

1904. Lillian Russell como “Lady Teazle”

lillian rusell
En sus últimos años Russell escribió en una columna de periódico defendiendo la causa sufraguista. Durante la Primera Guerra Mundial trabajó para el U.S. Marine Corps y recaudó fondos para el esfuerzo de guerra. Russell llegó a ser una mujer rica, y durante la huelga de 1919 del sindicato de actores (Actors’ Equity Association), donó dinero para apoyar la formación de la Chorus Equity Association para las chicas de las Ziegfeld Follies.

Lillian Russell falleció en 1922, poco después de completar un viaje a Europa en nombre del Presidente Warren Harding. Fue enterrada con honores militares en un mausoleo privado del Cementerio Allegheny de Pittsburg, Pennsylvania.

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