ELEANOR GWYNN. La «pretty, witty Nell» («bella e ingeniosa Nell») y el rey Carlos II de Inglaterra.

Retrato de Nell Gwyn

Retrato de Nell Gwyn

Nell Gwyn (o Gwynn o Gwynne), nacida Eleanor, (1650 – 1687), fue una de las primeras actrices inglesas que obtuvo reconocimiento público, durante los años conocidos como la Restauración (nombre con el que se conoce al periodo de la historia de Inglaterra que se inició en 1660 cuando se restauró la monarquía en la figura de Carlos II tras la Revolución inglesa). Fue amante durante muchos años del rey Carlos II, llegando a personificar el espíritu de la Restauración inglesa y a ser considerada una heroína popular.

Se sabe poco de sus primeros años. Nacida en el seno de una familia muy humilde, su infancia transcurrió en los bajos fondos de Londres, dándose como posible que actuara como una niña prostituta. Gwyn empezó como actriz en la calle Bridges cuando tenía catorce años. Los King’s Company, comandada por Thomas Killigrew, había abierto un nuevo teatro, el Teatro en la calle Bridges (más tarde reconstruido y rebautizado como el famoso Teatro Real de Drury Lane). La adolescente Gwyn atrajo la atención de Killigre con su belleza, una voz clara y fuerte y un ingenio vivaz. Gwyn fue analfabeta toda su vida, lo que complicaba la memorización de sus papeles, no obstante con su esfuerzo e interés logró aprender el oficio de la mano de uno de los mejores actores de la época, Charles Hart, y a bailar la enseñó otro, John Lacy. Su primera aparición sobre el escenario fue en marzo de 1665, en el drama heroico de Dryden titulado “El emperador indio”, en el papel de Cydaria, hija de Montezuma.

Pero su género no era el drama, sino la comedia, en la que triunfó. En mayo de 1665, apareció en “Todos confundidos”, comedia de James Howard, primera de sus muchas apariciones en las que Gwyn y Charles Hart interpretaban una “alegre pareja”, ‘fórmula’ que sería un tema frecuente en las comedias de la época. Después de la reapertura de los teatros, tras la gran plaga de Londres que obligó a cerrar los teatros desde más de un año, Gwyn y Hart reiteraron su interpretación de la alegre pareja en una serie de obras, entre ellas la más exitosa, “Amor secreto, o la reina doncella”. En esta comedia, como en muchas otras se incluían papeles en los que las actrices aparecían en calzones, travestidas de hombres, algo que desataba la curiosidad y el morbo de los espectadores, sobre todo, los masculinos. Es así como la joven Gwyn llama la atención de Charles Sackville, sexto conde de Dorset, por entonces titulado Lord Buckhurst, típico disoluto libertino ingenioso, cultivado y encantador. En 1667 se hacen amantes. La relación no dura mucho y en breve Gwyn se incorpora nuevamente al teatro.

Nell Gwyn

Nell Gwyn

1840. Charles Landseer. Nell Gwyn enla taberna

1840. Charles Landseer. Nell Gwyn enla taberna

A finales de 1667, el duque de Buckingham asumió la gestión de contactar con Nell para proponerle que se convirtiera en amante del rey, sustituyendo a Bárbara Palmer, duquesa de Cleveland. En la mayoría de las cortes de la época era habitual que se asumiera la búsqueda de las ‘favoritas’ a los monarcas. En esta ocasión, la elegida no aceptó a no ser a cambio de 500 libras al año para mantenerse, suma muy elevada para la época y no aceptada por la corte. Después de esa primera negativa, llegó el momento en que se inicia la relación entre el rey y la actriz. En 1668, y habiendo sido previamente amante de Charles Hart y Charles Sackville, se hace oficial la relación. A pesar de ello, Nell siguió actuando, creciendo su popularidad y animando a los dramaturgos a escribir papeles específicos para ella. Pero a medida que su vínculo con el rey se hacía más fuerte, su carrera interpretativa se iba ralentizando, y no consta que interpretara ningún papel entre enero y junio de 1669, cuando fue Valeria en la muy exitosa tragedia de Dryden “Amor tiránico”.

Nell Gwynn

Nell Gwynn

Vereist. Nell Gwynn

Vereist. Nell Gwynn

El rey Carlos II tuvo un considerable número de amantes a lo largo de toda su vida y una esposa, la reina consorte Catalina de Braganza. Durante los primeros años de relación entre Gwyn y Carlos, pocas amantes rivalizaron con ella. En 1670 Nell dio a luz a su primer hijo, Carlos, séptimo hijo del rey, de cinco amantes diferentes. Gwyn regresó a los escenarios a finales de 1670, algo extraordinario para una amante real que había tenido un hijo. Su regreso fue con la obra de Dryden “La Conquista de Granada”, un drama épico en dos partes, con la cual, termina su carrera a la edad de 21 años y luego de escasos siete años sobre las tablas.

En 1671, Nell se trasladó a una casa en Pall Mall, Londres, propiedad de la corona, donde vivió el resto de su vida y donde dio a luz a un segundo hijo del rey, Jacobo, en 1671. En 1685 muere el rey Carlos II y Jacobo II, obedeciendo la petición de su hermano en su lecho de muerte de no dejar que la pobre Nelly pase hambre, pagó la mayor parte de las deudas de Gwyn y le dio una pensión de 1.500 libras al año.

En 1687, Gwyn sufrió un ataque que la dejó paralizada de un lado. Nell Gwyn murió el 14 de noviembre de 1687, menos de tres años después de la muerte del Rey, a los 37 años. Fue enterrada en la Iglesia de San Martin-in-the-Fields, en la esquina de Trafalgar Square, Londres, creando una leyenda como una de las pocas amantes reales que se granjeó la simpatía del pueblo. Cuando murió, todo Londres asistió a su funeral y su oración fúnebre fue pronunciada por un vicario que después llegó a ser Arzobispo de Canterbury.

Su imagen fue motivo de inspiración para pintores y grabadores de la época, representándola, la mayoría de las veces, con escotes que insinuaban o mostraban sus pechos. La historia de su vida, como no podía ser menos, ha sido recogida en textos y artículos diversos y llevada a la pantalla en varias ocasiones, entre otras en ‘Nell Gwyn’ (Herbert Wilcox 1934), o como parte de otras historias relacionadas con el ambiente escénico o cortesano de la Regencia Inglesa, como en “Belleza Prohibida” (Stage beauty) (Richard Eyre, 2004), en la cual la actriz Zoë Tapper interpreta el papel de Nell Gwynn.

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