HELEN TWELVETREES – Actriz e icono de “belleza triste”, olvidada por la historia

El pasado mes de marzo se estrenó en el Abrons Arts Center de New York, la obra teatral “I’m Looking for Helen Twelvetrees,” (“Estoy buscando a Helen Twelvetrees”), un drama escrito y actuado por David Greenspanen, bajo la dirección de Leigh Silverman, en el cual tres personajes exploran la vida de quien da nombre al título, actriz de los inicios del cine sonoro quien tuvo una corta vida.

No nos detendremos sobre esta puesta en escena, sino en la actriz que constituye el hilo argumental de la historia: Helen Twelvetrees, actriz que a pesar de ser considerada la primera gran “estrella” de los inicios del cine sonoro e icono de belleza de los años 1930’s, ha quedado en el olvido.

Helen Twelvetrees (1908 – 1958) cuyo nombre real era Helen Marie Jurgens, nació en Brooklyn, Nueva York. Estudió teatro en la American Academy of Dramatic Art, donde conoció a su primer marido, el actor Clark Twelvetrees. Una vez graduados, ambos comenzaron su carrera teatral en New York, ella como actriz y él como gerente. Clark no tuvo oportunidad de desarrollarse como actor, por lo que se convierte en alcohólico, provocando el divorcio entre ambos en 1931 y muriendo años después en un trágico accidente.

Dos años antes y ya con cierta experiencia teatral, Helen Twelvetrees se fue a Hollywood, como otros muchos actores, a fin de reemplazar a las estrellas del cine mudo que no hicieron la transición al cine sonoro. Su primer trabajo fue con la 20th Century Fox, en la película de 1929 “The Ghost Talks” (Lewis Seiler), seguida de “Words and Music” (James Tinling) y “Blue Sky” (Alfred L. Werker), todas en el mismo año.

Helen Twelvetrees

Helen Twelvetrees

Entre 1930 y 1939, Helen participó, ya como protagonista, en 29 películas, llegando a realizar hasta cinco producciones por año. El público apreciaba su imagen rubia, su estilo interpretativo y los personajes que encarnaba. A pesar de que la mayoría de las que realizó no tuvieron buenas críticas, su imagen fue ampliamente promovida en fotografías de estudio como reclamo necesario para captar público para las producciones. El “star system” estaba en marcha y la imagen de Twelvetrees como estrella de la Productora Pathé y posterior RKO Pictures, debía ser difundida por todos los medios.

El tipo de mujer que le fue asignado en su promoción lo marcó el papel que interpretó en la película “Su Hombre” (“Her Man”, Tay Garnett, 1930): la mujer joven sufrida que lucha por el hombre equivocado. Así se puede apreciar en las muchas imágenes que han quedado de esta actriz, en las que se destaca el diseño de rostro propio de la época: cejas depiladas y dibujadas muy arqueadas, boca pequeña muy marcada, pelo corto ondulado…es la época de la “femme fatale” y Helen Twelvetrees, al igual que sus contemporáneas Greta Garbo, Marlene Dietrich, Joan Crawford, entre otras, debían encarnar este ideal de belleza…pero en su caso, la tristeza inundaba su mirada y sus posturas y gestualidad apoyaban esa idea…

Helen Twelvetrees

Helen Twelvetrees

Helen Twelvetrees

Helen Twelvetrees

Helen Twelvetreescon vestido diseñado por William Lambert   (Photo by Hulton Archive/Getty Images).

Helen Twelvetreescon vestido diseñado por William Lambert (Photo by Hulton Archive/Getty Images).

Helen Twelvetrees

Helen Twelvetrees

Helen Twelvetrees

Helen Twelvetrees

Después de realizar algunos papeles más (ver filmografía en: http://www.imdb.com/name/nm0878546/) y con la llegada de Katharine Hepburn a RKO, Twelvetrees dejó el estudio y se hizo una actriz independiente. Interpretó para dos producciones de la Metro-Goldwyn-Mayer, con los que la crítica apuntó que ella “tenía un don para proyectar fuerza emocional con un mínimo esfuerzo visible“. Sin embargo, otros críticos (incluyendo uno de The New York Times) decían que tendía a la sobreactuación en otras de sus interpretaciones.

En 1939 dejó el cine para dedicarse al teatro, debutando en Broadway en 1941, con la obra “Boudoir”, de Jacques Deval. La obra solamente se representó once veces, y ella se retiró parcialmente en Harrisburg (Pensilvania) con su tercer marido, Conrad Payne, un militar. A pesar de ello, de manera ocasional siguió actuando e hizo con éxito el papel de Blanche en la obra “Un tranvía llamado deseo” en el circuito teatral veraniego en 1951…esa sería su última interpretación. Un miembro del reparto de esa producción recordaba que Twelvetrees “tenía los ojos más tristes que nunca había visto”, y parecía ser una “mujer emocionalmente frágil“.

Entre sus frases relacionadas con la profesión y el ser humano, se han recogido las siguientes:http://www.imdb.com/name/nm0878546/bio

– “Entre película y película yo me evado. Creo que es la mejor manera de lograr alcanzar la felicidad en Hollywood, la única manera de mantener la perspectiva personal. Si uno se queda demasiado cerca de la colonia cinematográfica, pierde su sentido de los valores.…”

– “Estoy cansada de sentirme culpable de que una película no resulta buena. Los años de una estrella de la pantalla son limitados. Los actores destacados tienen muchos. Una estrella tiene demasiadas imágenes en la pantalla. Tal parece que estoy constantemente andando por las calles con mi corazón roto, cayendo sobre las barras de los bares, mientras algún director me dice: ‘Ahora, Helen, debe ser muy dulce interpretando este travieso texto. Recuerda que no tienes la menor idea de lo que significa!

Twelvetrees se suicidó en 1958.

Más información en:

Cliff Aliperti (2004). “Helen Twelvetrees – Biography of a Tragic Pre-Code Beauty & Talent”. En línea: http://immortalephemera.com/55612/helen-twelvetrees-biography/

David Gordon (2015).“I’m Looking for Helen Twelvetrees”. En: Theatermania. En línea: http://www.theatermania.com/off-broadway/reviews/im-looking-for-helen-twelvetrees_72300.html

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