GERTRUDE VANDERBILT WHITNEY. Icono de vanguardia y estilo

En las historia hay apellidos que con solamente pronunciarlos nos remiten a una era, a ciertos ambientes y entornos, casi a la manera de los linajes de los aristócratas de pasados siglos. Así sucede con el apellido Vanderbilt, el cual nos sugiere, además de poder económico, relación con el arte, la cultura, la moda…

El nombre más cercano sería, sin duda, el de Gloria Vanderbilt (1924, Nueva York) a quien en Wikipedia se le atribuyen cinco ‘profesiones’: escritora, artista, actriz, empresaria, diseñadora…terminando con su contextualización económica-social: heredera y dama de sociedad, famosa por pertenecer a la dinastía de la Familia Vanderbilt.

Pero no es a Gloria a quien dedicaremos esta publicación, sino a su tía, Gertrudis Vanderbilt Whitney, escultora y filántropa estadounidense, quien al final de sus días logró conseguir la custodia de su sobrina Gloria, protagonizando un conflicto familiar con su cuñada, a quien acusaba de haber dilapidado la herencia de Gloria del fondo fiduciario de 5 millones de dólares a la muerte de su padre, hermano de Gertrudis, el millonario Reginald Claypoole Vanderbilt.

Gertrudis Vanderbilt Whitney, 1890's.

Gertrudis Vanderbilt Whitney, 1909.

Gertrudis Vanderbilt Whitney, 1909

Gertrudis Vanderbilt Whitney, 1909

Gertrudis Vanderbilt Whitney, también conocida como Miss Whitney (1875 – 1942), pertenecía a una muy acomodada familia estadounidense, bisnieta del magnate del ferrocarril Cornelius Vanderbilt e hija mayor del matrimonio entre Cornelius Vanderbilt II (1843-1899) y Alice Claypoole Gwynne (1852-1934). Sus primeros años se desarrollaron de acuerdo con su categoría social: fue educada por tutores privados y pasó luego a la exclusiva Escuela Brearley de Nueva York. Los veranos en la mansión familiar The Breakers en Newport (Rhode Island).

A los 21 años se casó con el banquero e inversor Harry Payne Whitney, con quien tuvo tres hijos: Flora, Cornelius y Barbara. Su vocación artística surgió al conocer de primera mano la bohemia artística parisina en su viaje por Europa a principios del siglo XX. Estudió escultura en la Art Students League de Nueva York y luego recibió clases en París con Auguste Rodin.

Gertrude Vanderbilt utilizó su fortuna para dedicarse a desarrollar su gran pasión, la escultura. Llegó a crear obras de importancia, muchas de ellas conmemorativas de la Gran Guerra, conflicto por el que generó diversas acciones solidarias, entre otras la creación y financiación de un hospital de guerra en Neuilly-sur-Seine.

Gertrudis Vanderbilt Whitney, 1900's

Gertrudis Vanderbilt Whitney, 1900’s

Con la apertura en 1914 del Whitney Studio Club en el Village neoyorquino como galería para artistas jóvenes, Gertrude sentó las bases del futuro Museo Whitney (Nueva York), cuya fundación en 1931 fue decidida cuando el Museo Metropolitano de Arte rechazó la donación de su colección de arte moderno. Entre sus obras filantrópicas puede mencionarse también su respaldo financiero a la International ‘Composer’s Guild’, organización dedicada a promover la interpretación de la música de compositores contemporáneos.

El contacto con el mundo artístico que mantuvo Gertrude Vanderbilt a lo largo de sus estancias en París, propició su entrada al mundo de la vanguardia, algo que se reflejó, entre otros aspectos de su moda de vida, en la manera de vestirse.

Gertrudis Vanderbilt Whitney, 1916

Gertrudis Vanderbilt Whitney, 1916

Guertrude no era una mujer bonita, por lo que nunca pretendió destacarse como tal…su interés radicó, sobre todo, en desarrollarse a plenitud como artista y como persona, rompiendo las ataduras de lo que debía ser una esposa dentro de la clase social a la que pertenecía. Tuvo que enfrentarse a no pocas críticas por haberse dedicado al arte, y, sobre todo a la escultura, en un mundo en el que esto, pertenecía a los hombres y no a mujeres de su ‘condición social’.

A pesar de no destacarse como un icono de moda, su posición –y también sensibilidad- impulsaron a Gertrude a interesarse por la apariencia, convirtiéndose en abanderada de los nuevos estilos que estaban surgiendo en el París de la preguerra. No bella pero si extremadamente elegante, la difusión de las propuestas estaba garantizada al ser difundidas por ella.

Es así como Gertrude fue de las primeras en incorporar la moda oriental desde sus inicios, vistiendo creaciones de Poiret o de Leon Bakst, seducida por los diseños que este realizara para los Ballets Rusos de Diaghilev. La millonaria defendía el ‘aire dramático’ de los diseños de Poiret e incorporó a su vestuario tocados tipo turbantes y otras creaciones del modisto.

Gertrudis Vanderbilt Whitney, en conjunto de Leon Bakst, 1913

Gertrudis Vanderbilt Whitney, en conjunto de Leon Bakst, 1913

Gertrudis Vanderbilt Whitney

Gertrudis Vanderbilt Whitney

Pero antes de estos años de vanguardias y rupturas, ya Gertrude había dejado utilizar fotografías suyas para ser publicadas en la recién inaugurada revista Vogue, en los años 1890’s.

En una entrevista, su sobrina Gloria recuerda Gertrude como “alta, extremadamente delgada y con un gusto exquisito para seleccionar su vestimenta”….destacándose por la incorporación de los pantalones, aún no generalizados en su uso a pesar de su propuesta por Chanel en los 1920-30’s (ver el retrato: Robert Henri, Gertrude Vanderbilt Whitney, 1916, The Whitney Museum of Art).

Tras una larga enfermedad, Gertrude Vanderbilt Whitney fallecía el 18 de abril de 1942. Su obra se puede contemplar en lugares tan dispares como Perú, Washington o Huelva.


Gertrude Whitney murió de endocarditis bacteriana en 1942 y yace junto a su esposo en el Cementerio Woodlawn en el Bronx (Nueva York). Su hija Flora Whitney Miller la sucedió al frente del Museo Whitney.

Sin duda, icono de elegancia y de la vanguardia de la moda, Gertrude Vanderbilt Whitney, parte de una de las familias más antiguas y conocidas de los Estados Unidos que fueron sin corona, los reyes y reinas del país.

Más información:

Stasz, C. (1999). The Vanderbilt Women: Dynasty of Wealth, Glamour, and Tragedy. New York.Universe.com INC

“Miss Gertrude Vanderbilt Whitney. La Dinastía Vanderbilt”. En ‘Huelva. Buenas Noticias’, 14 de abril de 2014. En línea: http://huelvabuenasnoticias.com/2014/04/14/miss-gertrude-vanderbilt-whitney-la-dinastia-vanderbilt-parte-i/

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