THEDA BARA. Primera estrella de cine “prefabricada” e icono de estilo

Son varias las publicaciones realizadas sobre personalidades de la moda relacionadas con el cine, en su etapa como divulgador y creador de modas y maneras. Pendiente estaba dedicar algún apunte sobre esa actriz, icono de estilo de moda y, según algunos, precedente del estilo gótico que es Theda Bara.

Nacida como Theodosia Burr Goodman en Cincinnati, en una familia de clase media baja de inmigrantes que vivían en el barrio judío de Avondale. El padre era un comerciante judío procedente de Polonia, y su madre una suiza. Desde joven, Theo mostró una gran inclinación hacia la interpretación, incorporándose en un grupo de teatro que realizaba obras de teatro ambulantes. Después de una temporada en New York, se trasladó a Los Ángeles, donde trabajó como extra en la primera película de su filmografía: “The Stain” (Frank Powell, 1914).

Aunque apenas no aparece en pantalla después del montaje, su presencia no fue inadvertida para el director, quien la contrató de nuevo en su siguiente película, “A Fool There Was” (1915), en la que interpreta a una vampira: había nacido la ‘vampiresa’.

La productora (Fox) se dió a la tarea de potenciar la imagen de Theodosia y convertirla en un producto de venta segura. Y a la par que el aire misterioso de la vamp entraba en el gusto del público, algo más se estaba arraigando en EEUU en las preferencias estéticas de la época, una vez establecido en Europa: el orientalismo. La mezcla era ‘explosiva’: la sed de sangre de una vampira con el aire exótico del Oriente. Desviar las apetencias de la ‘vamp’ hacia el sexo y decorar su imagen con la opulencia ornamental de los países lejanos. Habían creado un mito.

Theda Bara in a publicity photograph from the Albert Witzel Studio for Salomé (1918)

1918. Theda Bara en fotografía publicitaria para “Salome”

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Theda Bara. Fotografía publicitaria

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Los estudios Fox se ponen manos a la obra. Su nombre es cambiado y lanzan leyendas de su origen, como ser hija de una actriz francesa y un jeque árabe y que se había criado en el desierto de Sahara. Se aprovecha la falta de censura (que no aparece hasta mediados de 1920 para el cine) y se presenta a la actriz ligera de ropa y en actitudes abiertamente eróticas. A la par, es fotografiada con símbolos míticos como cráneos, esqueletos y cuervos.62e1708492bfafc40e01ad139a0b7b7c (1)
En 1915 Theda Bara rodó seis películas entre ellas, una de sus obras más famosas, “Carmen” (Raoul Walsh), sobre la novela de Prosper Mérimée.

Theda Bara in 'Carmen'

Theda Bara en “Carmen” (Raoul Walsh, 1915)

Pero, sin duda, la película que la catapultaría a la fama absoluta sería “Cleopatra” de Gordon Edwards en 1917, una de las primeras adaptaciones de la vida de la reina de Egipto.

'Cleopatra', 1917...

Theda Bara en “Cleopatra” (Gordon Edwards, 1917)

Theda Bara portrait from Cleopatra by Albert Witzel Studio 1917

Theda Bara en “Cleopatra” (Gordon Edwards, 1917)


Entre 1914 y 1926, la actriz filmó 42 películas. Desde 1918 Theda Bara era una de las estrellas más rentables de la industria del cine en EEUU, solamente superada por Charles Chaplin y Mary Pickford. El efecto fascinación con el público se había logrado….. Los asesores de los estudios tuvieron que luchar contra dos aspectos que dificultaban la promoción de la nueva actriz: su edad (30 años) y su figura (entrada en carnes). Lo primero pudo enmascararse gracias a la calidad de la piel de Theda, lo segundo fue superado gracias a dos nuevo estilos de la moda introducidos por Poiret –el helénico y el oriental- que posibilitaban esconder los excesos de curvas al rechazar la silueta ‘sylphide’ propia de los primeros años del 1900’s.

La admiración por la estrella de la Fox trascendía a su imagen, era un símbolo sensual y sexual presentado en un nuevo ideal de belleza. Se potenció sobre todo, una estética facial: rostro muy pálido, ojos ahumados y delineados en negro, boca marcada en forma de corazón y pintada en oscuro.7fb459bfaa63f59ddf35b40358335846

publicity photo for the movie Carmen. It was taken in 1921 by Orval Hixon

Theda Bara. Publicidad para la película “Carmen”. Fotografía de Orval Hixon

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En 1919, tras finalizar el rodaje de “The lure of ambition” (Edmund Lawrence), Theda fue despedida por la productora que la había creado, la Fox. Comenzaba una nueva década con nuevos paradigmas. La moda de las ‘vamps’ había finalizado. Comenzaba la era de las jóvenes y alegres ‘flappers’.

Dos años después, en 1921, y tras su matrimonio con el director de cine Charles Brabin, Theda se retiró, aunque colaboró en el rodaje de “Madame Mystery” en 1926, poniendo entonces el punto final definitivo a su carrera, que se hizo efectivo cuando, en la década de 1930, fracasaron todos sus intentos para volver al teatro.

A la edad de 69 años, Theda falleció en un hospital de Los Ángeles a causa de un cáncer abdominal. Pero su imagen no moriría, al quedar en el imaginario colectivo como símbolo del cine silente, del poder del sistema de estudios y de una de las estrellas que encarnaron el idel del exotismo y el misterio propio de una época.

Más información:

Bernstein, M. (1997). Visions of the East: Orientalism in Film. London: I.B.Tauris

Geczy, A. (2013). Fashion and Orientalism: Dress, Textiles and Culture from the 17th to the 21st Century. London: Bloomsbury Academic

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